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Das Problem mit dem Crowdfunding des Next Big Tech Gadgets

In den letzten Jahren hat sich Crowdfunding von einer seltsamen Internet-Modeerscheinung zu einer kritischen Ressource für Innovationen entwickelt. Jetzt investieren Richard Branson und andere Machtspieler in Indiegogo. Facebook hat kürzlich Oculus VR erworben, das Ergebnis einer äußerst erfolgreichen Kickstarter-Kampagne. und Crowd-Equity scheint die nächste Grenze zu sein - sobald die SEC die für die Praxis geltenden Regeln veröffentlicht.

Aber es gibt auch beunruhigende Neuigkeiten aus dem Bereich Crowdfunding: Die erste Verbraucherschutzklage wurde Anfang Mai gegen eine Kickstarter-Kampagne von Bob Ferguson, dem Generalstaatsanwalt des Bundesstaats Washington (in dem einige der Unterstützer der Kampagne des Angeklagten leben), eingereicht. Laut Ferguson ist in seinem Büro eine Zunahme von Crowdfunding-bezogenen Verbraucherbeschwerden zu verzeichnen, seit die Klage eingereicht wurde.

Für Produktdesign-Experten scheint die Klage nur der Anfang zu sein. Es gibt mehrere zu ehrgeizige Technologieprojekte auf Crowdfunding-Plattformen, die den enttäuschten Unterstützern, die sich bereits beschweren - wenn nicht sogar Rückerstattungen fordern - bald Abhilfe schaffen müssen.

"Ich glaube, wir haben es mit einer tickenden Zeitbombe zu tun. Ein hochkarätiges Projekt wird auf einer dieser Plattformen völlig zum Erliegen kommen, und es wird einen großen öffentlichen Fallout geben", sagt Simon Enever, Gründer und Designer von Produktdesignfirma byDefault. Habe immer die Anfangsfinanzierung für byDefault auf Indiegogo aufgebracht.

Laut Don Lehman, Gründer und Designer von More / Real, sieht er auch häufig Designprojekte auf Crowdfunding-Plattformen, die vielversprechend sind und seiner Meinung nach niemals für ihre Unterstützer durchgesetzt werden können. Seine Kickstarter-Kampagne für einen Touchscreen-Stift im Jahr 2011 war eine frühe Erfolgsgeschichte des Produktdesigns für die Website.

Ein Teil des Problems könnte das wachsende Publikum von Crowdfunding sein. Vor ein paar Jahren wurde Kickstarter von Designern und Technikfreaks frequentiert, die über Fachwissen verfügten, um zu beurteilen, ob es sich bei Projekten um Scheinprojekte handelte oder nicht. Inzwischen hat sich das Publikum solcher Websites auf Durchschnittsverbraucher ausgeweitet, und einige dieser Verbraucher behandeln Crowdfunding als Amazon.com für Produkte, die es noch nicht gibt.

Natürlich hat das Crowdfunding-Publikum eine Vielzahl von Projekten unterstützt: Filme, die in Sundance und darüber hinaus uraufgeführt wurden; Ausstellungen in bedeutenden Museen, einschließlich der Smithsonian's Freer and Sackler Gallery; gemeinnützige Organisationen; und künstlerische Arbeiten in allen verschiedenen Bereichen. High-Tech-Hardware kann jedoch besonders betrugsanfällig sein, da der Produktionsprozess so komplex ist. Es beinhaltet Programmierung, Prototyping und Fertigung, die oft in ausländischen Fabriken stattfinden und selten reibungslos verlaufen. Der Durchschnittsverbraucher ist nicht in der Lage zu beurteilen, ob ein Team in der Lage ist, alle diese Schritte erfolgreich zu meistern. Sogar Experten sagen, dass es ein riskantes, teures und zeitaufwändiges Geschäft ist, egal wer es tut.

An diesen Standorten sind schon immer zweifelhafte Projekte aufgetaucht - ein Projekt für einen Quantenenergieerzeuger für Eigenheime, das kürzlich sogar finanziell gefördert wurde. Es ist jedoch auffällig zu sehen, wie viel Geld für „Smart Rings“ aufgebracht wird, obwohl einige der Projekte zu gut scheinen, um wahr zu sein. Smart Rings sind die neueste Generation tragbarer Technologie, ein wachsender Bereich, zu dem Google Glass, das bereits erwähnte Oculus Rift, ein immersives Virtual-Reality-Headset, und intelligente Uhren wie Pebble und die angeblich kommende Uhr von Apple gehören. Mit diesen Ringen können Sie Ihr Telefon auf verschiedene eingeschränkte Arten fernsteuern, z. B. durch Schreiben einer Kurzmitteilung in die Luft oder Entsperren des Telefons.

Auf Indiegogo haben die Macher des „Smarty Rings“ in zwei separaten Kampagnen fast 300.000 US-Dollar und weitere 100.000 US-Dollar gesammelt, ohne jedoch Hintergrundinformationen über das Team oder die Produktionsfirma vorlegen zu müssen.

In der ersten Kampagne wurden die Ringe als "Vergünstigungen" für Spenden ab 175 USD angeboten. Der Liefertermin war April 2014. Nach Ablauf dieser Frist haben die Entwickler ein Update auf Indiegogo veröffentlicht und mitgeteilt, dass sie auf Produktionsprobleme gestoßen sind Liefertermin auf nächsten Monat verschoben. Verspätung ist weder für Produktdesign noch für Crowdfunding ein Fehler, aber ein Mangel an Transparenz ist normalerweise eine rote Fahne. Die Aktualisierungen von Smarty Ring bestehen normalerweise aus einem Satz, und die Entwickler haben sich bisher geweigert, ihren funktionierenden Prototypen mitzuteilen. (Außerdem hat das Team von Smarty Ring die Beantwortung von Kommentaren abgelehnt.)

"Ich glaube nicht, dass es jemals versandt wird", sagt Enever über Smarty Ring, und er nennt die Medienberichterstattung über das Produkt "unverantwortlich".

Bei Kickstarter sieht die Sache etwas anders aus. Ab 2012 setzte die Website neue Maßstäbe für Produktdesign- und Hardwareprojekte mit besonderen Anforderungen: Sie verbot fotorealistische Renderings (wie das Bannerbild in Smarty Rings Indiegogo-Kampagne, die einen dicken Ring mit LED-Display und Steuerelementen darstellt). Renderings können für Laien wie echte Produkte aussehen, daher gibt Kickstarter jetzt vor, dass Designprojekte Prototypen zeigen. Gleichzeitig hat sich der Überprüfungsprozess von Kickstarter kürzlich geändert, sodass Entwickler, die von den Algorithmen der Site genehmigt wurden, ihre Projekte sofort starten können, ohne dass ein Mitarbeiter von Kickstarter eine Überprüfung vornimmt. Diese "Jetzt starten" -Option lässt Kickstarter eher wie Indiegogo funktionieren. Kickstarter verbot auch Belohnungen in mehreren Mengen, weil sie nicht wie ein Laden aussehen wollten. Jetzt haben sie diese Entscheidung rückgängig gemacht und wieder einen indiegogo-ähnlichen Ansatz gewählt.

Gestärkte Richtlinien haben Designprojekte bei Kickstarter seriöser gemacht, aber die Verbraucher wissen möglicherweise immer noch nicht, worauf sie bei der Bewertung eines Projekts Wert legen. Aus diesem Grund sagt Lehman, dass gute Erklärungen der Schlüssel sind und Crowdfunding-Sites im besten Fall Lehrmittel sein können: "Abgesehen davon, dass man am Ende nur eine Sache versteht, kann man den Leuten helfen, zu verstehen, woher die Dinge kommen, warum sie Zeit brauchen und wie sie sich entwickeln und Tiefen. "

Yves Béhar, Gründer der Design- und Markenfirma Fuseproject und begeisterter Crowdfunder, ist der Meinung, dass es wichtig ist, das Team hinter einem Projekt in Betracht zu ziehen und zu prüfen, ob es über ein gewisses Maß an Erfahrung verfügt oder zumindest ein nachweisbares Talent, wenn nicht beides . Im Jahr 2012 nutzten Béhar und die Spieleexpertin Julie Uhrman ihren starken beruflichen Hintergrund, um bei Kickstarter mehr als 8, 5 Millionen US-Dollar für die Open-Source-Spieleplattform Ouya zu sammeln.

Ein weiteres intelligentes Ringprojekt, Ring: Shortcut Everything, wurde in der Presse ausführlich vorgestellt und auf verschiedenen Technologiemessen vorgestellt. Bei Kickstarter wurden mehr als $ 880.000 gesammelt. Sein Gründer verfügt jedoch nur über fünf Jahre Erfahrung und es sind nur wenige Informationen über ihn und sein Team verfügbar. Laut Lehman wäre ein intelligenter Ring selbst für ein erfahrenes Team in einem großen Unternehmen wie Apple oder Samsung eine Herausforderung. "Sie miniaturisieren die Technologie so weit, dass sie auf dem neuesten Stand ist", sagt er. "Es gibt einen Grund, warum jedes Smartphone ungefähr gleich groß und rechteckig ist. Das ermöglicht die Technologie."

Bisher gibt es nur einen von Kickstarter finanzierten Smart Ring in der Produktion: Der NFC Ring brachte im August 2013 umgerechnet 400.000 US-Dollar in britischen Pfund auf, und einige seiner Unterstützer haben nach monatelangen Verzögerungen und zahlreichen detaillierten Aktualisierungen des Erstellers nun ihre Ringe . Mit dem NFC-Ring können Informationen übertragen und einige mit NFC-Technologie ausgestattete Smartphones und Türen entsperrt werden. Die ersten Bewertungen des Prototyps waren begeistert.

Während Crowdfunding einige Qualitäten des "Wilden Westens" aufweist, wurden Hardware-Designs über diese Plattformen erfolgreich auf den Markt gebracht, wie die jüngsten Projekte 3Doodler, ein 3D-Druckstift und Thermodo, ein Thermometer für mobile Geräte.

Verbraucher schützen

Was würde also passieren, wenn eines dieser Projekte niemals zustande käme? In Bezug auf rechtliche Schritte machen die Nutzungsbedingungen von Kickstarter und Indiegogo deutlich, dass Unterstützer einen Vertrag ausschließlich zwischen sich und dem Urheber abschließen. Gleichzeitig verlangen die Nutzungsbedingungen beider Websites, dass die Urheber die Belohnungen oder Vergünstigungen einhalten, die sie den Unterstützern versprochen haben. Dies gibt den Unterstützern Unterlagen, die sie in Klagen verwenden können. Ein Sprecher von Indiegogo sagt, dass die Website die Kampagnenbesitzer ermutigt, aktiv mit den Geldgebern über den Zeitrahmen für die Erfüllung der Vergünstigungen zu kommunizieren.

Die Federal Trade Commission legt Vorschriften zum Schutz der Verbraucher vor unlauteren oder irreführenden Geschäftspraktiken fest und setzt diese durch. Ihre Verbraucherschutzgrundsätze gelten für Crowdfunding-Websites genauso wie für Kataloge, Direktwerbung und Fernsehwerbung, so Helen Wong Rechtsanwalt beim Verbraucherschutzbüro der FTC. Verkäufer können keine täuschenden Darstellungen machen, und sie müssen zunächst einmal die Versprechen erfüllen, die sie den Verbrauchern gemacht haben.

Betrügerische Kampagnen wurden in der Vergangenheit eingestellt, wie die Kobe Red-Kampagne von Kickstarter, die Backern High-End-Trockenfleisch versprach. Die Kampagne wurde nur wenige Stunden vor dem Versand von 120.000 US-Dollar an Betrüger eingestellt. Sowohl Kickstarter als auch Indiegogo verwenden Algorithmen, um betrügerische Aktivitäten zu erkennen. Auf beiden Websites gibt es ein Verfahren, um verdächtige Projekte zu melden und sie herunterzufahren. Indiegogo kritisierte jedoch, dass eine Kampagne für den Healbe GoBe-Kalorienzähler trotz unbegründeter gesundheitsbezogener Angaben und zahlreicher Rückerstattungsanträge von Unterstützern nicht vom Netz genommen wurde. Die Kampagne brachte letztendlich mehr als 1 Million US-Dollar ein.

Da sich aus betrügerischen Kampagnen bislang nur wenige Rechtsstreitigkeiten ergeben haben, ist Crowdfunding für die Befürworter der Verbraucher nicht das oberste Gebot. "Ich glaube nicht, dass sich die Betrügereien bereits entwickelt haben", sagt Ira Rheingold, Geschäftsführer der National Association of Consumer Advocates, obwohl er anerkennt, dass das Betrugspotenzial vorhanden ist. Derzeit konzentrieren sich die Befürworter auf Crowd-Equity, bei dem größere Geldsummen auf dem Spiel stehen.

Derzeit ist es unwahrscheinlich, dass die Plattformen für Rechtsstreitigkeiten zur Rechenschaft gezogen werden. In Washington reichte Ferguson die Verbraucherschutzklage gegen Altius Management ein, ein Unternehmen, das bei Kickstarter rund 25.000 US-Dollar für spezielle Kartenspiele gesammelt hatte. Die Plattform sei irrelevant, fügte er hinzu: "Die Bedingungen von Kickstarter sind sehr klar und angemessen."

Barbara Roper, Direktorin für Anlegerschutz bei der Consumer Federation of America, sagt: "Die Crowdfunding-Portale könnten einen wichtigen Mechanismus für die Überwachung der Angebote auf ihrer Website darstellen, aber es ist nicht klar, ob sie dazu bereit sind." vor allem, wenn sie nicht zur Rechenschaft gezogen werden.

Eine Sprecherin von Kickstarter sagte: "Wenn wir ein System ohne Risiko schaffen würden, würde dieses System wahrscheinlich verhindern, dass innovative und aufregende Ideen zum Leben erweckt werden. Die Geldgeber leisten auch hervorragende Arbeit, um die Gültigkeit und Wertigkeit eines Projekts zu bestimmen, und zwar dadurch, ob sie beschließen, es zu finanzieren. "

Die Zukunft des Crowdfunding ist ungewiss. "Ich denke, es muss ein stärkeres Screening der beteiligten Personen und ein besseres Verständnis für die Komplexität eines Projekts geben", sagt Lehman. Gleichzeitig hofft er, dass Crowdfunding nicht aufhört, denn "es ist ein so wichtiges Werkzeug für Designer."

Das Problem mit dem Crowdfunding des Next Big Tech Gadgets